Recardo Pepi dari Amerika Serikat membuat kasus untuk peran striker dengan penampilan luar biasa melawan Jamaika

AUSTIN, Texas — Pada menit ke-68 dari kemenangan 2-0 Amerika Serikat melawan Jamaika Kamis malam, striker Ricardo Pepi melihat ke pinggir lapangan dan melihat nomornya di papan pergantian pemain. Dengan malamnya berakhir, dia dengan tenang berlari menuju bangku cadangan dan seperti yang dia lakukan, para penggemar Amerika di Q2 Stadium bangkit berdiri.

Beberapa bersorak liar, yang lain meneriakkan namanya.

“Pe-pi, Pe-pi, Pe-pi.”

– Panduan pemirsa ESPN+: LaLiga, Bundesliga, MLS, Piala FA, lainnya
– Tidak punya ESPN? Dapatkan akses instan
– Franco: Mimpi Ricardo Pepi yang tak terhentikan

Dua bulan lalu, momen itu mungkin tampak fantastis dan bagi Pepi, itu mungkin masih terasa tidak nyata. Tapi setelah mencetak dua gol di babak kedua untuk membawa Amerika Serikat memimpin dalam pertandingan penting kualifikasi Piala Dunia, Pepi mendapatkan jalan keluar sebagai pahlawannya.

“Ini adalah perasaan khusus bisa hanya mencetak gol di sini di Texas,” kata Pepi. “Tidak hanya di sini di Texas, tetapi di depan para penggemar kami. Ini perasaan yang luar biasa.”

Pada usia 18 tahun, Pepi menjadi pemain termuda dalam sejarah USMNT yang mencetak gol dalam pertandingan back-to-back dan termuda kedua — di belakang Christian Pulisic — yang memiliki permainan multi-gol di kualifikasi Piala Dunia.

Permainannya di babak kedua melawan Honduras bulan lalu menyelamatkan Amerika Serikat setelah dua hasil imbang untuk membuka kampanye kualifikasi dan penampilannya di Austin memastikan peluang akan terus datang. Ukuran sampel cukup kecil untuk berhati-hati terhadap reaksi berlebihan, tetapi kemunculan Pepi adalah yang paling tegas yang pernah dilihat tim pada posisi itu selama bertahun-tahun.

“Kami semua bersemangat,” kata Berhalter. “Bagi kami, kami hanya duduk di sana dan kami berada di kereta. Dia berusia 18 tahun yang mendapat kesempatan memanfaatkannya. Apa yang Anda lihat dan saya pikir yang sangat saya sukai adalah dia memiliki insting ini dan sangat sulit untuk mengajarkannya kepada para pemain.”

Gol pertama Pepi datang pada menit ke-49 dan merangkum mengapa optimisme tentang masa depan Sepak Bola AS tidak pernah sekuat ini. Permainan dimulai dengan bek kanan Barcelona berusia 20 tahun Sergino Dest mengoper ke tengah ke gelandang Valencia berusia 18 tahun Yunus Musah tepat di atas garis lini tengah. Dia mengarahkan bola ke depan dan saat mendekati kotak penalti, dia memainkannya kembali ke Dest, yang umpan silangnya menemukan kepala Pepi untuk menempatkan AS di depan.

Para pemain AS merayakan setelah mencetak gol ke gawang Jamaika di kualifikasi Piala Dunia. Gambar Getty

Tiga belas menit kemudian, bek kiri Fulham berusia 24 tahun Antonee Robinson memainkan pemain depan FC Salzburg berusia 20 tahun Brenden Aaronson di ruang angkasa, yang memainkan bola sempurna ke kaki Pepi. Striker FC Dallas telah kehilangan orangnya dan dengan tenang menyelesaikannya, membuat stadion menjadi histeria.

“Saya pikir dia benar-benar tumbuh menjadi striker yang sangat mematikan di dalam kotak,” kata Aaronson. “Dia seseorang yang selalu ada. Untuk seorang gelandang/sayap, saya adalah mimpi untuk bermain dengan striker seperti dia karena Anda tahu dia akan berada di posisi ini.”

Amerika Serikat. starting XI adalah pemain termuda kedua (usia rata-rata 23 tahun, 111 hari) yang pernah diturunkan untuk kualifikasi Piala Dunia (usia rata-rata 23 tahun, 111 hari), di belakang hanya susunan pemain yang digunakan Berhalter terakhir kali.

Musah adalah pemain lain yang menonjol, membuat kesan positif di kualifikasi Piala Dunia pertamanya. Dia menerima tes COVID yang tidak meyakinkan pada Rabu pagi, membiarkan ketersediaannya dipertanyakan sampai hanya makan malam tim malam itu ketika Berhalter menerima semuanya dengan jelas. Karena kebutuhan, Musah bermain di sayap untuk Valencia tetapi lebih di rumah sentral, di mana ia ditempatkan melawan Jamaika sebagai bagian dari tiga lini tengah yang juga termasuk Tyler Adams dan Weston McKennie. Kemampuannya untuk memajukan bola saat menggiring bola adalah atribut tim yang kekurangan figur untuk memainkan peran utama selama sisa kualifikasi.

Dengan Jamaika di dasar klasemen kualifikasi, itu adalah jenis permainan yang diharapkan AS untuk menang, tetapi masih ada rasa puas yang besar dengan cara tim bermain.

Bahkan tanpa pemain depan bintang Giovanni Reyna dan Pulisic, keduanya absen karena cedera, Amerika Serikat mengendalikan permainan hari Kamis dari awal hingga akhir.

Dalam 20 detik pembukaan pertandingan, Paul Arriola dimainkan di belakang oleh Pepi hanya untuk ditarik oleh bek Kemar Lawrence sekitar 12 yard di luar kotak penalti. Tidak ada seorang pun di antara Arriola dan gawang, yang mengakibatkan teriakan kartu merah, tetapi setelah berunding dengan hakim garis, wasit — Reon Radix dari Grenada, yang mengerjakan kualifikasi Piala Dunia pertamanya — menunjukkan kuning kepada Lawrence.

Radix dipaksa mengambil keputusan sulit lainnya pada menit ke-33 ketika Aaronson ditekel dari belakang oleh Damion Lowe, beberapa inci di luar kotak penalti dan bebas mengarah ke gawang. Lowe tampaknya mendapatkan bola dengan bersih tetapi keputusan Radix memperjelas bahwa dia tidak setuju, yang membuat keputusan aneh lainnya ketika dia, sekali lagi, menunjukkan warna kuning.

AS tidak dapat memanfaatkan salah satu tendangan bebas yang dihasilkan, menimbulkan pertanyaan mengapa CONCACAF tidak melakukan investasi yang diperlukan di seluruh wilayah untuk memastikan VAR dapat diterapkan di kualifikasi. Itu tidak akan menjadi masalah di tempat mana pun di Amerika Serikat, di mana VAR telah digunakan di Major League Soccer sejak 2017, tetapi kurangnya infrastruktur di beberapa negara anggota adalah pencegahan, menurut Federasi.

Kembalinya McKennie ke lineup diumumkan Rabu dan sementara dia tidak menonjol, Berhalter sebagian besar senang dengan apa yang dia sebut “pekerjaan profesional.” Setelah dikirim kembali ke Juventus pada awal bursa transfer terakhir karena melanggar protokol COVID, reintegrasinya ke dalam skuat merupakan rintangan penting yang harus diselesaikan karena tim melupakan bab itu.

Setelah Meksiko bermain imbang 1-1 dengan Kanada, Amerika Serikat berada di puncak klasemen kualifikasi dengan El Tri, karena kedua tim memiliki delapan poin melalui empat pertandingan. Amerika akan melakukan perjalanan ke Panama untuk bermain pada hari Minggu, sebelum kembali ke rumah untuk menutup jendela melawan Kosta Rika di Columbus, Ohio, pada hari Rabu.

Author: Flenn Hale